Les 10 plus grands monuments commémoratifs aux soldats sur le front occidental de la Première Guerre mondiale

Les 10 plus grands monuments commémoratifs aux soldats sur le front occidental de la Première Guerre mondiale

La porte de Menin à Ypres, Belgique.

Les monuments commémoratifs de la Première Guerre mondiale sont omniprésents et même les petites villes et villages de France et du Royaume-Uni ont des monuments commémorant les morts. Cette liste rassemble dix des plus grands monuments commémoratifs d'Europe occidentale. Ils sont principalement situés en France et en Belgique, sur ou à proximité des lieux des événements qu'ils commémorent.

1. Mémorial de Thiepval

Le Mémorial de Thiepval aux disparus de la Somme commémore 72 195 soldats britanniques et sud-africains dont les restes n'ont jamais été retrouvés après les batailles autour de la Somme de 1915 et 1918. Il a été conçu par Edwin Lutyens et inauguré le 1er août 1932 dans le village de Thiepval, Picardie, France.

2. Mémorial de la porte de Menin

Le Mémorial de la Porte de Menin aux disparus est un mémorial de guerre à Ypres, en Belgique, dédié à 54 896 soldats britanniques et du Commonwealth tués dans le saillant d'Ypres qui n'ont pas de tombes connues. Il a été conçu par Reginald Blomfield et dévoilé le 24 juillet 1927.

La Chine a commencé comme un pays neutre pendant la Première Guerre mondiale. Mais au début de 1917, un millier d'hommes chinois étaient en route pour le front occidental. Des dizaines de milliers d'autres suivraient, pour apporter un soutien logistique aux Alliés. Ils constituaient l'un des corps ouvriers les plus importants de la guerre.

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3. Cimetière de Tyne Cot

Tyne Cot Cemetery and Memorial to the Missing est un cimetière de la Commonwealth War Graves Commission pour les personnes tuées au saillant d'Ypres entre 1914 et 18. Le terrain pour le cimetière a été accordé au Royaume-Uni par le roi Albert Ier de Belgique en octobre 1917 en reconnaissance de la contribution britannique à la défense de la Belgique pendant la guerre. Les tombes de 11 954 hommes sont situées ici, l'identité de la plupart est inconnue.

4. Le Mémorial d'Arras

Le mémorial d'Arras commémore 34 785 soldats néo-zélandais, sud-africains et britanniques tués près de la ville d'Arras à partir de 1916 et qui n'ont pas de tombes connues. Il a été inauguré le 31 juillet 1932 et a été conçu par l'architecte Edwin Lutyens et le sculpteur William Reid Dick.

5. Jardins commémoratifs de la guerre nationale irlandaise

Les Irish National War Memorial Gardens à Dublin sont dédiés à la mémoire de 49 400 soldats irlandais morts sur le front occidental de la Première Guerre mondiale sur un total de 300 000 militaires irlandais qui y ont participé. Les jardins ont été conçus par Edwin Lutyens dans les années 1930, mais n'ont été officiellement ouverts que le 10 septembre 1988 après d'importants travaux de restauration sur la structure d'origine délabrée.

6. Monument commémoratif du Canada à Vimy

Situé à Vimy en France, le Mémorial national du Canada à Vimy porte les noms de 11 169 soldats canadiens disparus et est dédié aux 60 000 morts du pays lors de la Première Guerre mondiale. Il a été conçu par William Seymour Allward et dévoilé par Edward VIII le 26 juillet 1936.

7. Ijzertoren

L'Ijzertoren est un mémorial près de la rivière Yser en Belgique qui commémore les soldats belges à prédominance flamande tués dans la région. L'original a été construit par des soldats flamands après la guerre, mais a été détruit le 16 mars 1946 et remplacé par la suite par le monument actuel, plus grand.

Novembre 2020 marque le centenaire depuis que le guerrier inconnu a été enterré dans l'abbaye de Westminster. Pour le centenaire, Dan Snow visite l'abbaye et le musée national de l'armée, pour en savoir plus sur une histoire inédite derrière le guerrier inconnu.

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8. Ossuaire de Douaumont

Construit sur le site de la bataille de Verdun, l'ossuaire de Douaumont commémore les 230 000 morts de cette bataille. Il a été construit avec les encouragements de l'évêque de Verdun et inauguré le 7 août 1932. Il contient les restes de soldats français et allemands. Le cimetière à côté est le plus grand cimetière français de la Première Guerre mondiale et contient 16 142 tombes.

9. Cimetière militaire français Ablain St-Nazaire, « Notre Dame de Lorette »

Le cimetière et l'ossuaire de l'église Notre-Dame de Lorette contiennent les restes d'environ 40 000 hommes de France et de ses colonies, le plus grand nombre de tous les mémoriaux français. Il se souvient principalement des morts des combats livrés dans la ville voisine d'Artois. La basilique a été conçue par Louis-Marie Cordonnier et son fils et érigée entre 1921-7.

10. Mémorial du cratère de la mine de Lochnagar, La Boisselle, champs de bataille de la Somme

Située près de la Somme, la mine de Lochnagar a été creusée sous une fortification allemande au sud du village de La Boisselle en 1916. Les tentatives pour enlever le cratère après la guerre n'ont pas abouti et dans les années 1970, Richard Dunning a acheté le terrain contenant le cratère dans le but de le préserver. En 1986, il y a érigé un mémorial qui est visité par 200 000 personnes chaque année.


Tombes de guerre pour la Première Guerre mondiale morts sur le front occidental

Dès les premières batailles des premières semaines des combats sur le front occidental, le nombre de militaires tués s'élevait déjà à des dizaines de milliers. L'armée française a particulièrement souffert, avec un chiffre de 80 000 morts sur 250 000 tués et blessés à l'issue de la première bataille de la Marne (du 5 au 12 septembre 1914).

Victimes des champs de bataille de la guerre de 1914-1918. (1)

Au fur et à mesure que la guerre avançait sur quatre ans, les pertes à chaque bataille, qu'il s'agisse d'une offensive à grande échelle ou d'une attaque plus localisée, étaient souvent très élevées. Cela était principalement dû aux capacités destructrices des armes utilisées et au type de guerre menée à cette époque.

Cet article décrit l'énorme tâche d'enterrer et d'identifier les morts de guerre de 1914-1918, et les dossiers de ces victimes disponibles pour les familles et les historiens :


1. C'était la guerre la plus sanglante de l'histoire à ce moment-là

Cinquante ans avant le début de la Première Guerre mondiale, le sud de la Chine était déchiré par un conflit encore plus sanglant. Les estimations prudentes des morts dans la rébellion de Taiping de 14 ans commencent entre 20 millions et 30 millions. Environ 17 millions de soldats et de civils ont été tués pendant la Première Guerre mondiale.

Bien que plus de Britanniques soient morts pendant la Première Guerre mondiale que dans tout autre conflit, la guerre la plus sanglante de notre histoire par rapport à la taille de la population est la guerre civile, qui a fait rage au milieu du XVIIe siècle. Une proportion bien plus élevée de la population des îles britanniques a été tuée que les moins de 2% qui sont morts pendant la Première Guerre mondiale. En revanche, environ 4 % de la population d'Angleterre et du Pays de Galles, et bien plus qu'en Écosse et en Irlande, auraient été tués pendant la guerre civile.


Les premières tranchées sont creusées sur le front occidental

À la suite de la bataille de la Marne&# x2014au cours de laquelle les troupes alliées ont interrompu la poussée allemande constante à travers la Belgique et la France qui s'était déroulée au cours du premier mois de la Première Guerre mondiale&# x2014un conflit, les deux parties s'attendaient à des tours courts et décisifs plus longs et plus sanglants , alors que les forces alliées et allemandes commencent à creuser les premières tranchées sur le front occidental le 15 septembre 1914.

Le système de tranchées sur le front occidental pendant la Première Guerre mondiale&# x2014fixé de l'hiver 1914 au printemps 1918&# x2014 finalement s'étend de la côte de la mer du Nord de la Belgique vers le sud à travers la France, avec un renflement vers l'extérieur pour contenir le très contesté saillant d'Ypres. Passant devant des villes françaises telles que Soissons, Reims, Verdun, Saint-Mihiel et Nancy, le système a finalement atteint son point le plus méridional en Alsace, à la frontière suisse. Au total, les tranchées construites pendant la Première Guerre mondiale, posées bout à bout, s'étendraient sur quelque 35 000 milles&# x201412 000 de ces milles occupés par les Alliés, et le reste par les puissances centrales.

Comme le décrit l'historien Paul Fussell, il y avait généralement trois lignes de tranchées : une tranchée de première ligne située à 50 mètres à un mile de son homologue ennemi, gardée par des lignes enchevêtrées de barbelés, une tranchée de soutien à plusieurs centaines de mètres en arrière et une ligne de réserve. plusieurs centaines de mètres derrière. Une tranchée bien construite ne courait pas droit sur une distance quelconque, car cela risquait d'inviter le danger d'une enfilade, ou d'un feu général, le long d'un long tronçon de la ligne, au lieu de cela, elle zigzaguait tous les quelques mètres. Il y avait trois types différents de tranchées : des tranchées de tir, bordées du côté face à l'ennemi par des marches où les soldats en défense se tenaient pour tirer avec des mitrailleuses et lancer des grenades sur les tranchées de communication offensives qui avançaient et les « saps », des positions moins profondes qui s'étendaient dans le no-man&# x2019s-land et offrait des emplacements pour les postes d'observation, les lancers de grenades et les tirs de mitrailleuses.


La vie dans les tranchées de la Première Guerre mondiale

Lorsque le général de l'armée de l'Union, William Tecumseh Sherman, a déclaré: "La guerre est l'enfer,&# x201D, il faisait référence à la guerre en général, mais il aurait pu décrire la guerre des tranchées, une tactique militaire qui remonte à la guerre civile. Les tranchées&# x2014 de longs fossés profonds creusés comme défenses protectrices&# x2014sont le plus souvent associés à la Première Guerre mondiale, et les résultats de la guerre des tranchées dans ce conflit étaient en effet infernales.

Les tranchées étaient courantes sur tout le front occidental.
La guerre de tranchées pendant la Première Guerre mondiale était principalement utilisée sur le front occidental, une région du nord de la France et de la Belgique qui a vu des combats entre les troupes allemandes et les forces alliées de France, de Grande-Bretagne et, plus tard, des États-Unis.

Bien que les tranchées ne soient pas une nouveauté à combattre : avant l'avènement des armes à feu et de l'artillerie, elles étaient utilisées comme défenses contre les attaques, comme les douves entourant les châteaux. Mais ils sont devenus un élément fondamental de la stratégie avec l'afflux d'armes de guerre modernes.

Des tranchées longues et étroites creusées dans le sol au front, généralement par les soldats d'infanterie qui les occupaient pendant des semaines, étaient conçues pour protéger les troupes de la Première Guerre mondiale des tirs de mitrailleuses et des attaques d'artillerie aériennes.

Comme la « Grande Guerre » a également vu l'utilisation généralisée de la guerre chimique et des gaz toxiques, les tranchées étaient censées offrir un certain degré de protection contre l'exposition. (Alors qu'une exposition importante à des produits chimiques militarisés tels que le gaz moutarde entraînerait une mort presque certaine, de nombreux gaz utilisés pendant la Première Guerre mondiale étaient encore relativement faibles.)

Ainsi, les tranchées peuvent avoir offert une certaine protection en laissant aux soldats plus de temps pour prendre d'autres mesures défensives, comme mettre des masques à gaz.

La bataille de la Somme vue des tranchées. (Crédit : Photo12/UIG via Getty Images)

La guerre des tranchées a causé un nombre énorme de victimes.
Au moins au début de la Première Guerre mondiale, les forces ont monté des attaques depuis les tranchées, avec des baïonnettes fixées à leurs fusils, en grimpant sur le bord supérieur dans ce qui était connu sous le nom de &# x201Cno man&# x2019s land,&# x201D la zone entre les forces opposées, généralement en une seule ligne droite et sous un barrage de tirs.

Comme il fallait s'y attendre, cette approche était rarement efficace et faisait souvent des victimes massives.

Plus tard dans la guerre, les forces ont commencé à monter des attaques à partir des tranchées la nuit, généralement avec le soutien de tirs d'artillerie de couverture. Les Allemands sont rapidement devenus connus pour avoir organisé efficacement des incursions nocturnes derrière les lignes ennemies, en envoyant des soldats hautement entraînés attaquer les tranchées des forces opposées à ce qu'ils considéraient comme des points faibles.

En cas de succès, ces soldats franchiraient les lignes ennemies et feraient des cercles pour attaquer leurs adversaires par l'arrière, tandis que leurs camarades monteraient une offensive traditionnelle à l'avant.

La brutalité de la guerre des tranchées est peut-être mieux caractérisée par la bataille de la Somme de 1916 en France. Les troupes britanniques ont subi 60 000 pertes le seul premier jour des combats

Soldats allemands morts dans une tranchée après la bataille de Cambrai, 1917. (Crédit : Hulton Archive/Getty Images)

La maladie et le « choc de la carapace » sévissaient dans les tranchées.
Avec des soldats combattant à proximité immédiate dans les tranchées, généralement dans des conditions insalubres, les maladies infectieuses telles que la dysenterie, le choléra et la fièvre typhoïde étaient courantes et se propageaient rapidement.

L'exposition constante à l'humidité a causé le pied de tranchée, une condition douloureuse dans laquelle les tissus morts se sont propagés sur un ou les deux pieds, nécessitant parfois une amputation. La bouche des tranchées, un type d'infection des gencives, était également problématique et on pense qu'elle est associée au stress des bombardements ininterrompus.

Comme ils étaient souvent effectivement piégés dans les tranchées pendant de longues périodes, sous des bombardements presque constants, de nombreux soldats ont souffert de « choc shell », la maladie mentale débilitante connue aujourd'hui sous le nom de syndrome de stress post-traumatique (SSPT).

Il est probable que tous ces facteurs, qui découlent de l'utilisation généralisée de la guerre des tranchées, ont fait de la Première Guerre mondiale le conflit le plus meurtrier de l'histoire mondiale à ce stade. On croit que jusqu'à un sur 10 de toutes les forces combattantes dans le conflit ont été tués.

Ce fut également le premier conflit de l'histoire du monde à faire plus de morts au combat, plutôt qu'à cause de la propagation de maladies au cours des combats.

La guerre des tranchées a également été utilisée pendant la Seconde Guerre mondiale et la guerre de Corée dans une certaine mesure, mais elle n'a pas été utilisée régulièrement pendant les conflits au cours des décennies qui ont suivi.


Pourquoi les Alliés de la Première Guerre mondiale n'ont-ils pas attaqué à travers les Vosges après 1915 ?

Le front occidental de la Première Guerre mondiale s'étendait entre la mer du Nord et la frontière suisse et il a très peu changé depuis sa création à la fin de 1914 pendant une grande partie de la guerre. Cette ligne stagnante a défini la Première Guerre mondiale comme une impasse malgré des batailles avec des pertes massives conçues pour briser l'impasse.

  • La bataille de Verdun(1916) avec 700 000 victimes conjointes
  • La bataille de la Somme(1916) plus d'un million de victimes communes
  • La bataille de Passchendaele(1917) 487 000 victimes conjointes.

Je lisais récemment l'Autobiographie d'Eddie Rickenbacker(*), "Fighting the Flying Circus". où il a décrit le front le 10 avril 1918. (voir encadré vert dans l'image ci-dessous).

Extrait de Combattre le cirque volant, page 14, chapitre 2.
Nous étions à deux milles à l'est de Toul, l'une des liaisons ferroviaires les plus importantes de notre côté du front et une ville que l'ennemi essayait presque quotidiennement de démolir avec des bombes aériennes. Nous étions à peine à 18 milles des lignes et dans un pays couvert de collines et de forêts étendues.

Nancy se trouvait à quinze milles à l'est de nous. Lunéville 12 milles plus à l'est et la route de Toul à Nancy à Lunéville était parallèle aux lignes ennemies et à une distance de bombardement facile des canons Hun. Mais le long de cette route, on ne se serait pas rendu compte qu'une guerre était en cours. A l'est de ce point, aucun effort n'avait été fait pour une offensive de part et d'autre. Les affaires continuèrent comme d'habitude à Lunéville. Les enfants jouaient dans les rues et la circulation se poursuivait tranquillement. Une sentinelle allemande occasionnelle faisait face à une sentinelle française le long des lignes de Lunéville à la Suisse, à des intervalles d'une centaine de mètres, mais il a été dit que ces sentinelles s'embrouillaient et dormaient ensemble par souci de compagnie. Cette situation contre nature a été considérablement modifiée plus tard, lorsque les Américains sont arrivés. Le pays des Vosges était considéré comme trop rude pour permettre une invasion de part et d'autre.

En vérifiant les batailles de la Première Guerre mondiale dans les Vosges, j'ai trouvé quelques batailles en 1914 et 1915, mais après octobre 1915 et la bataille du Linge (17 000 soldats sont morts), il ne semble pas y avoir beaucoup d'activité sur ce large front de 120 milles.

Ma question:
Avec des pertes si élevées pendant la guerre, pourquoi n'y avait-il eu aucun effort sérieux de la part des deux parties pour exploiter cet écart prétendument légèrement gardé de 120 milles (200 km) entre Lunéville et la frontière suisse ? Les Vosges étaient-elles si inaccessibles qu'une armée à pied ferait mieux de charger dans des champs de tirs de mitrailleuses imbriqués à l'ouest de Nancy à Verdun, la Somme et Passchendaele ?


15 sites incontournables de la Seconde Guerre mondiale en Europe

Pour ceux qui sont constamment collés aux documentaires sur la Seconde Guerre mondiale sur History Channel et qui ont lu d'innombrables livres et articles sur les tactiques alliées et les mouvements stratégiques sur les fronts européens, une visite en Europe est la prochaine étape de votre éducation historique. Voir personnellement et se tenir physiquement sur les nombreux sites qui étaient importants à cette époque fournira une perspective et un aperçu sans précédent des faits que vous connaissez déjà sur la guerre, ainsi que de nouvelles informations parfois difficiles à obtenir à partir de sources secondaires. Donc, pour tous les passionnés d'histoire, voici 15 sites importants pour la Seconde Guerre mondiale qui, allant d'inspirants à bouleversants, valent le détour en Europe :

15. Camp de concentration de Sachsenhausen, Allemagne

Ce camp de travail juste à l'extérieur de Berlin se trouve à environ trois kilomètres de l'emplacement du tout premier camp de concentration nazi connu sous le nom d'Oranienburg (maintenant détruit). Le camp est devenu le centre des opérations nazies et est maintenant un musée détaillant la vie des habitants, officiers et détenus dans un certain nombre d'expositions. Les visiteurs peuvent également voir l'exposition spéciale consacrée au camp d'Oranienburg dans l'exposition permanente du musée, et parcourir le terrain du camp pour une leçon incomparable sur la gravité de l'agression nazie.

14. Pont d'Arnhem, Pays-Bas

Ce pont est devenu bien connu après l'opération stratégique connue sous le nom d'opération Market Garden, au cours de laquelle le pont d'Arnhem était le dernier d'une série de points stratégiques ciblés pour la prise de contrôle par les forces alliées. Avec succès jusque-là, les Alliés n'ont pas pu capturer le pont lors de la bataille d'Arnhem en septembre 1944, un événement qui est devenu plus tard le sujet de plusieurs livres et du film hollywoodien "A Bridge Too Far". Survivant à la bataille de septembre, le pont a été détruit par les troupes alliées en octobre de la même année pour aider à freiner le transport des fournitures allemandes. En 1949, le pont a été reconstruit dans le même style, et en 1977, rebaptisé « The John Frostburg » en l'honneur du commandant britannique qui l'a défendu lors de la bataille de septembre.

13. Usine d'émail Oskar Schindler, Cracovie, Pologne

Comme beaucoup de ceux qui ont lu le roman de Thomas Keneally « La liste de Schindler » ou vu le film de Spielberg du même nom le savent, Oskar Schindler était un membre du parti nazi qui a sauvé des centaines de vies juives grâce à la corruption politique et à l’emploi juif dans son émail et ses munitions. des usines. Le bâtiment administratif de l'usine d'émail existe encore aujourd'hui et abrite le musée d'art contemporain de Cracovie, ainsi que le musée historique de la ville de Cracovie, qui est principalement consacré au membre du Parti et à la vie de « ses juifs ». Ce musée est incontournable pour quiconque souhaite en savoir plus sur la vie d'un homme désormais largement considéré comme un héros.

Agnès Kantaruk / Shutterstock.com

12. Tour Humboldthain Flak, Allemagne

Construites à l'origine comme une solution à la vulnérabilité des frappes aériennes, les tours allemandes de Flak étaient des complexes de béton dominants qui abritaient des canons anti-aériens et protégeaient les munitions des bombes qui tombaient. Les tours fonctionnaient par paires, l'une était une tour à canon (Gefechsturm ou tour G) et l'autre une tour de commandement (Leitturn ou tour L).Leur structure fortement renforcée servait également d'abris anti-bombes pour les civils ainsi qu'un centre défensif extrêmement efficace, avec une antenne radar pouvant détecter les bombardiers à plus de 80 km, huit canons de 128 mm avec une capacité de tir de 48 obus par minute et un nombre d'autres canons plus petits éparpillés autour de la tour. De nombreuses tours ont depuis été détruites ou converties, mais celle qui reste à Berlin est ouverte aux visiteurs.

Photo par : itineri.de via Flickr

11. Monument du Vel D'Hiv, France

Bien que le bâtiment actuel du Vélodrome d'Hiver (piste cyclable intérieure) ait été détruit et remplacé par des bâtiments gouvernementaux, les visiteurs peuvent toujours se tenir sur place, commémoré par une plaque, où en juillet 1942, les familles juives de France ont été rassemblées par la police française et entraient de force dans le Vélodrome. C'est là que plus de 13 000 citoyens ont attendu dans des conditions déplorables (sans nourriture, sans eau ni toilettes) pendant des jours avant d'être dispersés dans divers camps de concentration. Un mémorial aux victimes a été érigé dans la ville en 1993, le gouvernement français présentant des excuses publiques lors d'un service commémoratif sur le site en 1995.

Photo de : Leonieke Aalders via Wikimedia Commons

10. Oradour-Sur-Glane, France

Ce petit village de l'ouest de la France est commémoré comme le site de l'un des plus grands massacres nazis sur le sol français. Le 10 juin 1944, des officiers SS ont pris d'assaut le village et ont tué la grande majorité des habitants, quelque 642 hommes, femmes et enfants, avant de détruire en grande partie la région. Bien qu'officiellement reconstruit à quelques kilomètres au nord, le gouvernement français a ordonné que le site d'origine soit intact et qu'il témoigne des horreurs qui y ont été commises. Les visiteurs peuvent se promener dans les ruines de la ville fantôme et rendre hommage au mémorial sur place.

9. Umschlagplatz, Varsovie, Pologne

Pendant l'occupation allemande, l'Umschlagplatz (« point de rechargement ») du nom allemand était la place de Varsovie utilisée pour rassembler les Juifs polonais et organiser leur déportation du ghetto vers le camp de concentration de Treblinka. Les gens ont attendu en hordes pendant des heures jusqu'à ce qu'un nombre suffisant de détenus soit rassemblé pour remplir les wagons du train, tout signe de résistance entraînant la mort instantanée. Aujourd'hui, le site de l'ancienne place abrite un mémorial construit à l'image des wagons, érigé pour rendre hommage aux innombrables vies condamnées (et perdues) sur ces mêmes lieux.

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8. Ghetto de Varsovie, Pologne

Dans la belle ville polonaise de Varsovie, il existe encore un témoignage du plus grand et du plus meurtrier ghetto créé par les nazis en Europe. À la date limite du 15 octobre 1940, l'importante population juive de la ville a été obligée de déménager de force dans une zone de 18 km qui enfermait 73 des 1800 rues de la ville, et était divisée en « petits » et « grands » ghettos reliés par un pont. Au maximum de sa capacité, le ghetto abritait environ 380 000 personnes, soit environ huit résidents par chambre. Aujourd'hui, le site est commémoré par « La passerelle de la mémoire » qui désigne l'emplacement du pont d'origine entre les deux ghettos, plusieurs monuments et mémoriaux. La zone contient également encore des morceaux du mur de séparation d'origine ainsi que des bâtiments résidentiels décrépits qui sont restés intacts au cours des sept dernières décennies.

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7. L'Antre du Loup, Pologne

Ce complexe majeur caché dans une forêt dense de Mazurie était le premier quartier général d'Hitler sur le front de l'Est et est devenu sa cachette la plus fréquemment habitée (il y a passé environ la moitié de la guerre). Construit à l'origine pour l'invasion imminente de l'Union soviétique, le bien est devenu une sorte de petite ville composée d'abris, de casernes, de deux aérodromes ainsi que d'une station électrique et ferroviaire. Bien qu'il soit fortement renforcé et hautement sécurisé, ce fut également le site de la tristement célèbre tentative d'assassinat d'Hitler en juillet 1944 par Claus Von Stauffenberg. Les locaux ont été évacués et détruits par les autorités allemandes en janvier 1945 et sont restés intacts par le gouvernement polonais jusqu'à la chute du communisme. Aujourd'hui, le site est en ruines mais est devenu une attraction touristique populaire avec une poignée d'hôtels et de restaurants maintenant disponibles dans la région éloignée.

6. Parc Bletchley, Angleterre

Présenté dans le film "The Imitation Game", Bletchley Park dans le Buckinghamshire était le site central de la Grande-Bretagne pour le décodage pendant la Seconde Guerre mondiale. En tant qu'emplacement de la Government Code and Cypher School (GC&CS), il est devenu l'institution la plus grande et la plus efficace dans la pénétration des communications secrètes de l'Axe, le plus célèbre des chiffrements allemands Enigma et Lorenz. L'analyse suggère maintenant que les efforts menés dans ces locaux ont écourté la guerre d'environ 2 ans, et l'école est maintenant une attraction éducative et historique commémorant les réalisations de l'institution.

Photo de : Magnus Manske via Wikimedia Commons

5. Fuhrerbunker, Berlin

Aujourd'hui en grande partie détruit, ce bunker était situé sous l'ancien bâtiment de la Chancellerie du Reich au cœur de la ville, et c'est le site où Hitler a passé les dernières semaines de la guerre, a épousé Eva Braun et s'est suicidé en avril 1945. Situé à 11,5 pieds sous le niveau du sol, le bunker était un système de 30 petites pièces protégées par des murs en béton de 13 pieds d'épaisseur avec un point de sortie dans les jardins de la Chancellerie du Reich. Aujourd'hui, le site semble assez discret en tant que quartier résidentiel calme et est en grande partie non marqué, à l'exception de la petite plaque et du panneau d'information qui indique l'emplacement et fournit un schéma du bunker.

Photo par : Cezary p à pl. via Wikimedia Commons

4. Cabinet War Rooms, Angleterre

Partiellement restaurées et ouvertes en tant que musée au public en 1985, les Cabinet War Rooms étaient à l'origine un complexe secret sous le sous-sol du Trésor. Le blitz de bombes de décembre 1940 a forcé le complexe à être renforcé en tant que bunker à bombes, devenant le principal quartier général stratégique du Cabinet de guerre (composé du Premier ministre Churchill et de plusieurs ministres conservateurs et travaillistes). Aujourd'hui, les visiteurs peuvent descendre sous les rues de Westminster et découvrir les différentes pièces du complexe telles qu'elles auraient existé pendant la guerre, et d'une importance particulière, la salle des cartes, qui reste exactement telle qu'elle était lorsque les locaux ont été fermés et libérés en août 1945.

3. Auschwitz- Birkenau, Pologne

Construit à l'origine en 1940 comme centre de détention pour prisonniers politiques, Auschwitz-Birkenau est devenu l'héritage le plus horrible des nazis - le plus grand camp de la mort et le site principal de la "Solution finale". Situé sur le site d'une ancienne base militaire juste à l'extérieur de Cracovie, en Pologne, le complexe était considéré comme l'endroit idéal pour commettre des atrocités nazies en raison de sa proximité avec les voies ferrées utilisées pour transporter les prisonniers. Libéré le 27 janvier 1945 par l'armée soviétique, les estimations suggèrent que plus de 1,1 million de morts ont été effectuées sur la propriété. Aujourd'hui, Auschwitz est un complexe muséal déchirant, pas pour les âmes sensibles. Bien qu'il s'agisse indéniablement d'un site important à visiter, les visiteurs sont invités à consulter le site Web du musée ( http://visit.auschwitz.org/ ) pour se familiariser avec les règles, les directives sur les laissez-passer et les restrictions de capacité avant leur visite.

2. Musée de la Reddition, France

Cette école en briques rouges située juste au nord-ouest de la gare de Reims est le lieu historique où, au petit matin du 7 mai 1945, des officiers supérieurs de l'armée allemande rencontrèrent des officiers des forces alliées et signèrent la déclaration de capitulation sans conditions, mettant fin à la deuxième guerre mondiale en Europe. Aujourd'hui connue sous le nom de Lycee Roosevelt, la propriété servait de quartier général au commandant suprême des forces alliées en Europe, le général Dwight D. Eisenhower, et la salle où la signature a eu lieu, la salle des cartes, reste parfaitement conservée derrière un panneau de verre et comprend le musée maintenant appelé le Musée de la Reddition.

Photo de : Gerald Garitan via Wikimedia Commons

1. Normandie, France

C'est sur cette étendue de plages de la côte normande qu'eut lieu le tristement célèbre Débarquement du 6 juin 1944, changeant le cours de la guerre au profit des Alliés. Les cinq plages—Sword, Juno, Gold, Omaha et Utah—étaient l'endroit où les forces des armées française, britannique, canadienne et américaine ont débarqué avec succès et ont commencé une opération qui a changé le cours de la Seconde Guerre mondiale en Europe. Aujourd'hui, les visiteurs peuvent rendre hommage aux sacrifices consentis par ces troupes dans les différents mémoriaux trouvés sur les plages, dans les cimetières militaires de chaque armée et en apprendre davantage sur le fonctionnement et la stratégie dans les différents musées et centres d'information.


Contenu

Plans de guerre – Bataille des Frontières Modifier

Le front occidental était le lieu où se réunissaient les forces militaires les plus puissantes d'Europe, les armées allemande et française, et où se déclenchait la Première Guerre mondiale. [12] Au début de la guerre, l'armée allemande, avec sept armées de campagne à l'ouest et une à l'est, a exécuté une version modifiée du plan Schlieffen, contournant les défenses françaises le long de la frontière commune en se déplaçant rapidement à travers la Belgique neutre, puis se diriger vers le sud pour attaquer la France et tenter d'encercler l'armée française et de la piéger à la frontière allemande. [13] La neutralité belge avait été garantie par la Grande-Bretagne en vertu du traité de Londres de 1839, ce qui a amené la Grande-Bretagne à se joindre à la guerre à l'expiration de son ultimatum à minuit le 4 août. Les armées des généraux allemands Alexander von Kluck et Karl von Bülow attaquèrent la Belgique le 4 août 1914. Le Luxembourg avait été occupé sans opposition le 2 août. La première bataille en Belgique fut le siège de Liège, qui dura du 5 au 16 août. Liège est bien fortifiée et surprend l'armée allemande de Bülow par son niveau de résistance. L'artillerie lourde allemande a pu démolir les principaux forts en quelques jours. [14] Après la chute de Liège, la majeure partie de l'armée de campagne belge se retira à Anvers, laissant la garnison de Namur isolée, la capitale belge, Bruxelles, tombant aux mains des Allemands le 20 août. Bien que l'armée allemande contourne Anvers, elle reste une menace pour leur flanc. Un autre siège a suivi à Namur, d'une durée d'environ 20-23 août. [15]

Les Français déployèrent cinq armées sur la frontière. Le plan français XVII était destiné à provoquer la prise de l'Alsace-Lorraine. [16] Le 7 août, le VIIe Corps attaque l'Alsace pour s'emparer de Mulhouse et de Colmar. L'offensive principale est lancée le 14 août avec les 1re et 2e armées attaquant vers Sarrebourg-Morhange en Lorraine. [17] Conformément au plan Schlieffen, les Allemands se retirent lentement tout en infligeant de lourdes pertes aux Français. Les troisième et quatrième armées françaises avancèrent vers la rivière Sarre et tentèrent de s'emparer de Sarrebourg, attaquant Briey et Neufchâteau mais furent repoussées. [18] Le VII Corps français a capturé Mulhouse après un bref engagement le 7 août, mais les forces de réserve allemandes les ont engagées dans la bataille de Mulhouse et ont forcé une retraite française. [19]

L'armée allemande a balayé la Belgique, exécutant des civils et rasant des villages. L'application de la « responsabilité collective » contre une population civile a encore galvanisé les alliés. Les journaux ont condamné l'invasion allemande, la violence contre les civils et la destruction de biens, connue sous le nom de « viol de Belgique ». [20] [d] Après avoir traversé la Belgique, le Luxembourg et les Ardennes, les Allemands ont avancé dans le nord de la France à la fin août, où ils ont rencontré l'armée française, sous Joseph Joffre, et les divisions du Corps expéditionnaire britannique sous le maréchal Sir John Français. Une série d'engagements connus sous le nom de bataille des frontières s'ensuivit, qui comprenait la bataille de Charleroi et la bataille de Mons. Dans la première bataille, la 5e armée française a été presque détruite par les 2e et 3e armées allemandes et ces dernières ont retardé l'avance allemande d'un jour. Une retraite générale des Alliés s'ensuit, entraînant d'autres affrontements lors de la bataille du Cateau, du siège de Maubeuge et de la bataille de Saint-Quentin (également appelée la première bataille de Guise). [22]

Première bataille de la Marne Modifier

L'armée allemande est arrivée à moins de 70 km (43 mi) de Paris mais lors de la première bataille de la Marne (6-12 septembre), les troupes françaises et britanniques ont pu forcer une retraite allemande en exploitant une brèche qui est apparue entre le 1er et le 2ème. Armées, mettant fin à l'avance allemande en France. [23] L'armée allemande s'est retirée au nord de la rivière Aisne et s'y est creusée, établissant les débuts d'un front occidental statique qui devait durer les trois prochaines années. Suite à cette retraite allemande, les forces adverses ont effectué des manœuvres de débordement réciproque, connues sous le nom de Race for the Sea et ont rapidement étendu leurs systèmes de tranchées de la frontière suisse à la mer du Nord. [24] Le territoire occupé par l'Allemagne détenait 64 pour cent de la production française de fonte brute, 24 pour cent de sa fabrication d'acier et 40 pour cent de l'industrie charbonnière – portant un coup sérieux à l'industrie française. [25]

Du côté de l'Entente (ces pays opposés à l'alliance allemande), les dernières lignes étaient occupées par les armées de chaque nation défendant une partie du front. De la côte au nord, les forces primaires étaient de Belgique, de l'Empire britannique puis de France. Après la bataille de l'Yser en octobre, l'armée belge contrôlait une longueur de 35 km (22 mi) de Flandre occidentale le long de la côte, connue sous le nom de front de l'Yser, le long de la rivière Yser et du canal d'Yperlee, de Nieuport à Boesinghe. [26] Pendant ce temps, le British Expeditionary Force (BEF) occupait une position sur le flanc, ayant occupé une position plus centrale. [27]

Première bataille d'Ypres Modifier

Du 19 octobre au 22 novembre, les forces allemandes ont fait leur dernière tentative de percée de 1914 lors de la première bataille d'Ypres, qui s'est terminée par une impasse mutuellement coûteuse. [28] Après la bataille, Erich von Falkenhayn jugea qu'il n'était plus possible pour l'Allemagne de gagner la guerre par des moyens purement militaires et le 18 novembre 1914 il appela à une solution diplomatique. Le chancelier, Theobald von Bethmann-Hollweg Generalfeldmarschall Paul von Hindenburg, commandant Ober-Ost (Haut commandement du Front de l'Est) et son adjoint, Erich Ludendorff, continuaient de croire que la victoire était possible grâce à des batailles décisives. Au cours de l'offensive de Lodz en Pologne (11-25 novembre), Falkenhayn espérait que les Russes se prêteraient à des ouvertures de paix. Dans ses discussions avec Bethmann-Hollweg, Falkenhayn considérait que l'Allemagne et la Russie n'avaient pas de conflit insoluble et que les véritables ennemis de l'Allemagne étaient la France et la Grande-Bretagne. Une paix avec seulement quelques annexions de territoire semblait également possible avec la France et qu'avec la Russie et la France hors de la guerre par des accords négociés, l'Allemagne pouvait se concentrer sur la Grande-Bretagne et mener une longue guerre avec les ressources de l'Europe à sa disposition. Hindenburg et Ludendorff continuaient de croire que la Russie pourrait être vaincue par une série de batailles qui, cumulativement, auraient un effet décisif, après quoi l'Allemagne pourrait achever la France et la Grande-Bretagne. [29]

Guerre de tranchées Modifier

La guerre de tranchées en 1914, bien que n'étant pas nouvelle, s'est rapidement améliorée et a fourni un très haut degré de défense. Selon deux éminents historiens :

Les tranchées étaient plus longues, plus profondes et mieux défendues que jamais par l'acier, le béton et les barbelés. Ils étaient bien plus solides et efficaces que les chaînes de forts, car ils formaient un réseau continu, avec parfois quatre ou cinq lignes parallèles reliées par des interfaçages. Ils ont été creusés bien sous la surface de la terre, hors de portée de l'artillerie la plus lourde. Les grandes batailles avec les anciennes manœuvres étaient hors de question. Ce n'est que par le bombardement, le sapement et l'assaut que l'ennemi pouvait être ébranlé, et de telles opérations devaient être menées à une échelle immense pour produire des résultats appréciables. En effet, on peut se demander si les lignes allemandes en France auraient jamais pu être rompues si les Allemands n'avaient pas gaspillé leurs ressources dans des assauts infructueux, et le blocus par mer n'avait pas progressivement coupé leurs approvisionnements. Dans une telle guerre, aucun général ne pouvait porter un coup qui le rendrait immortel. [30]

Entre la côte et les Vosges était un renflement vers l'ouest dans la ligne de tranchée, nommé le Saillant de Noyon pour la ville française capturée au point d'avance maximum près de Compiègne. Le plan de Joffre pour 1915 était d'attaquer le saillant sur les deux flancs pour le couper. [31] La IVe armée avait attaqué en Champagne du 20 décembre 1914 au 17 mars 1915 mais les Français n'étaient pas en mesure d'attaquer en Artois en même temps. La dixième armée a formé la force d'attaque du nord et devait attaquer vers l'est dans la plaine de Douai à travers un front de 16 kilomètres (9,9 mi) entre Loos et Arras. [32] Le 10 mars, dans le cadre de la plus grande offensive dans la région d'Artois, l'armée britannique a combattu la bataille de Neuve Chapelle pour capturer la crête d'Aubers. L'assaut a été effectué par quatre divisions le long d'un front de 3,2 km. Précédé d'un bombardement surprise de 35 minutes seulement, l'assaut initial progresse rapidement et le village est capturé en quatre heures. L'avancée s'est ensuite ralentie en raison de difficultés d'approvisionnement et de communication. Les Allemands mobilisent des réserves et contre-attaquent, empêchant la tentative de capture de la crête. Étant donné que les Britanniques avaient utilisé environ un tiers de leur stock de munitions d'artillerie, le général Sir John French a imputé l'échec à la pénurie de munitions, malgré les premiers succès. [33] [34]

Guerre du gaz Modifier

Toutes les parties avaient signé les Conventions de La Haye de 1899 et 1907, qui interdisaient l'utilisation d'armes chimiques dans la guerre. En 1914, il y avait eu des tentatives à petite échelle par les Français et les Allemands d'utiliser divers gaz lacrymogènes, qui n'étaient pas strictement interdits par les premiers traités mais qui étaient également inefficaces. [35] La première utilisation d'armes chimiques plus meurtrières sur le front occidental était contre les Français près de la ville belge d'Ypres. Les Allemands avaient déjà déployé du gaz contre les Russes à l'est lors de la bataille de Bolimów. [36]

Malgré les plans allemands pour maintenir l'impasse avec les Français et les Britanniques, Albrecht, duc de Wurtemberg, commandant de la 4e armée a planifié une offensive à Ypres, site de la première bataille d'Ypres en novembre 1914. La deuxième bataille d'Ypres, avril 1915 , visait à détourner l'attention des offensives sur le front de l'Est et à perturber la planification franco-britannique. Après un bombardement de deux jours, les Allemands ont libéré un nuage de 168 tonnes longues (171 t) de chlore gazeux sur le champ de bataille. Bien qu'il soit principalement un irritant puissant, il peut asphyxier à des concentrations élevées ou en cas d'exposition prolongée. Plus lourd que l'air, le gaz s'est glissé à travers le no man's land et a dérivé dans les tranchées françaises. [37] Le nuage vert-jaune a commencé à tuer certains défenseurs et ceux à l'arrière se sont enfuis en panique, créant un écart non défendu de 3,7 milles (6 km) dans la ligne alliée. Les Allemands n'étaient pas préparés au niveau de leur succès et manquaient de réserves suffisantes pour exploiter l'ouverture. Les troupes canadiennes sur la droite ont reculé leur flanc gauche et ont stoppé l'avance allemande.[38] L'attaque au gaz a été répétée deux jours plus tard et a provoqué un retrait de 3,1 mi (5 km) de la ligne franco-britannique mais l'occasion avait été perdue. [39]

Le succès de cette attaque ne se répétera pas, car les Alliés ripostent en introduisant des masques à gaz et d'autres contre-mesures. Un exemple du succès de ces mesures est venu un an plus tard, le 27 avril dans les attaques au gaz à Hulluch à 40 km (25 mi) au sud d'Ypres, où la 16e division (irlandaise) a résisté à plusieurs attaques au gaz allemandes. [40] Les Britanniques ont riposté, développant leur propre chlore gazeux et l'utilisant à la bataille de Loos en septembre 1915. Les vents capricieux et l'inexpérience ont causé plus de pertes britanniques à cause du gaz que les Allemands. [41] Les forces françaises, britanniques et allemandes ont toutes intensifié l'utilisation des attaques au gaz pendant le reste de la guerre, développant le gaz phosgène le plus mortel en 1915, puis le tristement célèbre gaz moutarde en 1917, qui pouvait persister pendant des jours et tuer lentement et douloureusement. Les contre-mesures se sont également améliorées et l'impasse s'est poursuivie. [42]

Guerre aérienne Modifier

Des avions spécialisés pour le combat aérien ont été introduits en 1915. Les avions étaient déjà utilisés pour le repérage et le 1er avril, le pilote français Roland Garros est devenu le premier à abattre un avion ennemi à l'aide d'une mitrailleuse qui tirait vers l'avant à travers les pales de l'hélice. Ceci a été réalisé en renforçant grossièrement les lames pour dévier les balles. [43] Plusieurs semaines plus tard, Garros a débarqué de force derrière les lignes allemandes. Son avion a été capturé et envoyé à l'ingénieur néerlandais Anthony Fokker, qui a rapidement produit une amélioration significative, l'engrenage de l'interrupteur, dans lequel la mitrailleuse est synchronisée avec l'hélice de sorte qu'elle tire dans les intervalles lorsque les pales de l'hélice sont hors de la ligne. de feu. Cette avancée fut rapidement mise en service, dans le Fokker E.I (Eindecker, ou monoplan, Mark 1), le premier avion de chasse monoplace à combiner une vitesse maximale raisonnable avec un armement efficace. Max Immelmann a marqué le premier kill confirmé dans un Eindecker le 1er août. [44] Les deux parties ont développé des armes, des moteurs, des cellules et des matériaux améliorés, jusqu'à la fin de la guerre. Il inaugure également le culte de l'as, le plus célèbre étant Manfred von Richthofen (le Baron Rouge). Contrairement au mythe, les tirs anti-aériens ont fait plus de victimes que les chasseurs. [45]

Offensive de printemps Modifier

La dernière offensive de l'Entente du printemps était la deuxième bataille d'Artois, une offensive pour capturer la crête de Vimy et avancer dans la plaine de Douai. La dixième armée française a attaqué le 9 mai après un bombardement de six jours et a avancé de 5 kilomètres (3 mi) pour capturer la crête de Vimy. Les renforts allemands contre-attaquent et repoussent les Français vers leurs points de départ car les réserves françaises ont été retenues et le succès de l'attaque a surpris. Le 15 mai, l'avancée avait été stoppée, bien que les combats se soient poursuivis jusqu'au 18 juin. [46] En mai, l'armée allemande a capturé un document français à La Ville-aux-Bois décrivant un nouveau système de défense. Plutôt que de s'appuyer sur une ligne de front fortement fortifiée, la défense devait être organisée en une série d'échelons. La ligne de front serait une série d'avant-postes peu habités, renforcés par une série de points forts et une réserve abritée. Si une pente était disponible, des troupes étaient déployées le long du côté arrière pour se protéger. La défense est devenue pleinement intégrée au commandement de l'artillerie au niveau divisionnaire. Les membres du haut commandement allemand ont considéré ce nouveau plan avec une certaine faveur et il est devenu plus tard la base d'une doctrine de défense en profondeur élastique contre les attaques de l'Entente. [47] [48]

Au cours de l'automne 1915, le « Fokker Scourge » a commencé à avoir un effet sur le front de bataille alors que les avions de reconnaissance alliés étaient presque chassés du ciel. Ces avions de reconnaissance étaient utilisés pour diriger l'artillerie et photographier les fortifications ennemies, mais maintenant les Alliés étaient presque aveuglés par les chasseurs allemands. [49] Cependant, l'impact de la supériorité aérienne allemande a été diminué par leur doctrine principalement défensive dans laquelle ils avaient tendance à rester sur leurs propres lignes, plutôt que de se battre sur le territoire tenu par les Alliés. [50]

Offensive d'automne Modifier

En septembre 1915, les alliés de l'Entente lancent une nouvelle offensive, avec la troisième bataille française d'Artois, la deuxième bataille de Champagne et les Britanniques à Loos. Les Français avaient passé l'été à préparer cette action, les Britanniques prenant le contrôle d'une plus grande partie du front pour libérer les troupes françaises pour l'attaque. Le bombardement, qui avait été soigneusement ciblé au moyen de photographies aériennes, [51] a commencé le 22 septembre. Le principal assaut français a été lancé le 25 septembre et, dans un premier temps, a bien progressé malgré les enchevêtrements de fils et les postes de mitrailleuses. Plutôt que de battre en retraite, les Allemands ont adopté un nouveau schéma de défense en profondeur qui consistait en une série de zones et de positions défensives d'une profondeur allant jusqu'à 8,0 km (5 mi). [52]

Le 25 septembre, les Britanniques ont commencé la bataille de Loos, une partie de la troisième bataille d'Artois, qui était censée compléter l'attaque plus large de Champagne. L'attaque a été précédée d'un bombardement d'artillerie de quatre jours de 250 000 obus et d'un largage de 5 100 bouteilles de chlore gazeux. [53] [54] L'attaque a impliqué deux corps dans l'assaut principal et deux corps exécutant des attaques de diversion à Ypres. Les Britanniques ont subi de lourdes pertes, en particulier à cause des tirs de mitrailleuses pendant l'attaque et n'ont fait que des gains limités avant de manquer d'obus. Une reprise de l'attaque le 13 octobre n'a guère fait mieux. [55] En décembre, le français a été remplacé par le général Douglas Haig comme commandant des forces britanniques. [56]

Falkenhayn croyait qu'une percée n'était peut-être plus possible et s'est plutôt concentré sur le fait de forcer une défaite française en infligeant des pertes massives. [57] Son nouvel objectif était de « saigner la France à blanc ». [58] À ce titre, il a adopté deux nouvelles stratégies. Le premier était l'utilisation de la guerre sous-marine sans restriction pour couper les approvisionnements alliés arrivant d'outre-mer. [59] La seconde serait des attaques contre l'armée française destinées à infliger un maximum de pertes. Falkenhayn envisageait d'attaquer une position d'où les Français ne pourraient pas reculer, pour des raisons de stratégie et de fierté nationale et ainsi piéger les Français. La ville de Verdun a été choisie pour cela parce qu'il s'agissait d'une place forte importante, entourée d'une ceinture de forts, située à proximité des lignes allemandes et parce qu'elle gardait la route directe vers Paris. [60]

Falkenhayn a limité la taille du front à 5-6 kilomètres (3-4 mi) pour concentrer la puissance de feu de l'artillerie et pour empêcher une percée d'une contre-offensive. Il a également gardé un contrôle étroit de la réserve principale, fournissant juste assez de troupes pour maintenir la bataille. [61] En préparation de leur attaque, les Allemands avaient amassé une concentration d'avions près de la forteresse. En phase d'ouverture, ils ont balayé l'espace aérien des avions français, ce qui a permis aux avions d'observation de l'artillerie et aux bombardiers allemands d'opérer sans interférence. En mai, les Français ont riposté en déployant escadrilles de chasse avec des chasseurs supérieurs de Nieuport et l'air au-dessus de Verdun s'est transformé en champ de bataille alors que les deux parties se battaient pour la supériorité aérienne. [62]

Bataille de Verdun Modifier

La bataille de Verdun a commencé le 21 février 1916 après un retard de neuf jours dû à la neige et aux blizzards. Après un bombardement massif d'artillerie de huit heures, les Allemands ne s'attendaient pas à beaucoup de résistance alors qu'ils avançaient lentement sur Verdun et ses forts. [63] La résistance française sporadique a été rencontrée. Les Allemands prennent Fort Douaumont, puis des renforts stoppent l'avancée allemande le 28 février. [64]

Les Allemands se sont concentrés sur Le Mort Homme sur la rive ouest de la Meuse qui a bloqué la route vers les emplacements d'artillerie française, à partir desquels les Français ont tiré à travers la rivière. Après quelques-uns des combats les plus intenses de la campagne, la colline a été prise par les Allemands à la fin du mois de mai. Après un changement de commandement français à Verdun de Philippe Pétain à l'esprit défensif à l'esprit offensif Robert Nivelle, les Français ont tenté de reprendre le fort Douaumont le 22 mai mais ont été facilement repoussés. Les Allemands s'emparent du fort de Vaux le 7 juin et, à l'aide du gaz diphosgène, s'approchent à moins d'un kilomètre de la dernière crête avant Verdun avant d'être contenus le 23 juin. [65]

Au cours de l'été, les Français avançaient lentement. Avec le développement du barrage roulant, les Français ont repris Fort Vaux en novembre et en décembre 1916, ils avaient repoussé les Allemands à 2,1 kilomètres (1,3 mi) de Fort Douaumont, faisant ainsi tourner 42 divisions tout au long de la bataille. La bataille de Verdun – également connue sous le nom de « Hachoir de Verdun » ou « Moulin de la Meuse » [66] – est devenue un symbole de la détermination et de l'abnégation françaises. [67]

Bataille de la Somme Modifier

Au printemps, les commandants alliés s'étaient inquiétés de la capacité de l'armée française à résister aux énormes pertes de Verdun. Les plans originaux d'une attaque autour de la Somme ont été modifiés pour laisser les Britanniques faire l'effort principal. Cela servirait à soulager la pression sur les Français, ainsi que les Russes qui avaient également subi de lourdes pertes. Le 1er juillet, après une semaine de fortes pluies, les divisions britanniques en Picardie entamèrent la bataille de la Somme par la bataille d'Albert, soutenues par cinq divisions françaises sur leur flanc droit. L'attaque avait été précédée de sept jours de bombardements d'artillerie lourde. Les forces françaises expérimentées ont réussi à avancer, mais la couverture d'artillerie britannique n'a ni fait sauter les barbelés, ni détruit les tranchées allemandes aussi efficacement que prévu. Ils ont subi le plus grand nombre de victimes (tués, blessés et disparus) en une seule journée dans l'histoire de l'armée britannique, environ 57 000. [68]

La leçon de Verdun apprise, l'objectif tactique des Alliés devient l'atteinte de la supériorité aérienne et jusqu'en septembre, les avions allemands sont balayés du ciel de la Somme. Le succès de l'offensive aérienne alliée a provoqué une réorganisation de l'armée de l'air allemande et les deux parties ont commencé à utiliser de grandes formations d'avions plutôt que de compter sur des combats individuels. [69] Après le regroupement, la bataille s'est poursuivie tout au long des mois de juillet et août, avec un certain succès pour les Britanniques malgré le renforcement des lignes allemandes. En août, le général Haig avait conclu qu'une percée était peu probable et avait plutôt changé de tactique pour une série d'actions de petites unités. [70] L'effet était de redresser la ligne de front, ce qui a été jugé nécessaire en vue d'un bombardement d'artillerie massif avec une poussée majeure. [71]

La phase finale de la bataille de la Somme a vu la première utilisation du char sur le champ de bataille. [72] Les Alliés préparent une attaque qui impliquera 13 divisions britanniques et impériales et quatre corps français. L'attaque a progressé rapidement, avançant de 3 200 à 4 100 mètres (3 500 à 4 500 yd) par endroits, mais les chars ont eu peu d'effet en raison de leur manque de nombre et de leur manque de fiabilité mécanique. [73] La phase finale de la bataille a eu lieu en octobre et début novembre, produisant à nouveau des gains limités avec de lourdes pertes en vies humaines. Tout compte fait, la bataille de la Somme avait fait des pénétrations de seulement 8 kilomètres (5 mi) et n'a pas réussi à atteindre les objectifs initiaux. Les Britanniques avaient subi environ 420 000 pertes et les Français environ 200 000. On estime que les Allemands ont perdu 465 000, bien que ce chiffre soit controversé. [74]

La Somme a conduit directement à de nouveaux développements majeurs dans l'organisation et la tactique de l'infanterie malgré les terribles pertes du 1er juillet, certaines divisions avaient réussi à atteindre leurs objectifs avec un minimum de pertes. En examinant les raisons des pertes et des réalisations, une fois que l'économie de guerre britannique a produit suffisamment d'équipements et d'armes, l'armée a fait du peloton l'unité tactique de base, similaire aux armées française et allemande. A l'époque de la Somme, les commandants supérieurs britanniques insistaient sur le fait que la compagnie (120 hommes) était la plus petite unité de manœuvre moins d'un an plus tard, la section de dix hommes le serait. [75]

Ligne Hindenburg Modifier

En août 1916, la direction allemande du front ouest avait changé lorsque Falkenhayn démissionnait et était remplacé par Hindenburg et Ludendorff. Les nouveaux chefs ont vite reconnu que les batailles de Verdun et de la Somme avaient épuisé les capacités offensives de l'armée allemande. Ils décidèrent que l'armée allemande à l'ouest passerait à la défensive stratégique pendant la majeure partie de 1917, tandis que les puissances centrales attaqueraient ailleurs. [76]

Pendant la bataille de la Somme et pendant les mois d'hiver, les Allemands ont créé une fortification derrière le saillant de Noyon qui serait appelée la ligne Hindenburg, en utilisant les principes défensifs élaborés depuis les batailles défensives de 1915, y compris l'utilisation des divisions Eingreif. [77] Cela était destiné à raccourcir le front allemand, en libérant 10 divisions pour d'autres tâches. Cette ligne de fortifications s'étendait d'Arras au sud jusqu'à St Quentin et raccourcissait le front d'environ 50 kilomètres (30 mi). [76] Les avions de reconnaissance britanniques à long rayon d'action ont repéré pour la première fois la construction de la ligne Hindenburg en novembre 1916. [78]

La ligne Hindenburg a été construite entre 2 [79] et 50 kilomètres (30 mi) derrière la ligne de front allemande. Le 25 février, les forces allemandes ont commencé à se replier sur la ligne et le retrait a été achevé le 5 avril, laissant derrière eux un territoire dévasté qui sera occupé par les Alliés. Ce retrait annule la stratégie française d'attaquer les deux flancs du saillant de Noyon, celui-ci n'existant plus. [80] Cependant, les avancées offensives des Britanniques se sont poursuivies lorsque le Haut Commandement a affirmé, avec une certaine justice, que ce retrait résultait des pertes subies par les Allemands lors des batailles de la Somme et de Verdun, malgré les pertes plus importantes des Alliés. [81]

Pendant ce temps, le 6 avril, les États-Unis déclarent la guerre à l'Allemagne. Au début de 1915, après le naufrage du Lusitanie, l'Allemagne avait arrêté sa guerre sous-marine sans restriction dans l'Atlantique par crainte d'entraîner les États-Unis dans le conflit. Cependant, avec le mécontentement croissant du public allemand dû aux pénuries alimentaires, le gouvernement a repris la guerre sous-marine sans restriction en février 1917. Ils avaient calculé qu'un siège de sous-marin et de navire de guerre réussi de la Grande-Bretagne forcerait ce pays à sortir de la guerre dans les six mois, tandis que les forces américaines mettraient un an à devenir un facteur sérieux sur le front occidental. Les sous-marins et les navires de surface ont connu une longue période de succès avant que la Grande-Bretagne n'ait recours au système de convois, ce qui a permis de réduire considérablement les pertes de transport. [82]

En 1917, la taille de l'armée britannique sur le front occidental avait atteint les deux tiers des effectifs totaux des forces françaises. [25] En avril 1917, la BEF entame la bataille d'Arras. [83] Le Corps canadien et la 5e Division ont attaqué les lignes allemandes à la crête de Vimy, capturant les hauteurs et la Première armée au sud a réalisé l'avancée la plus importante depuis le début de la guerre des tranchées. Les attaques ultérieures ont été confrontées par des renforts allemands défendant la région en utilisant les leçons apprises sur la Somme en 1916. Les attaques britanniques ont été contenues et, selon Gary Sheffield, un taux de pertes quotidiennes plus élevé a été infligé aux Britanniques que dans « toute autre bataille majeure. " [84]

Au cours de l'hiver 1916-1917, les tactiques aériennes allemandes ont été améliorées, une école de formation de chasse a été ouverte à Valenciennes et de meilleurs avions avec des canons jumeaux ont été introduits. Le résultat fut des pertes presque catastrophiques pour la puissance aérienne alliée, en particulier pour les Britanniques, les Portugais, les Belges et les Australiens qui se débattaient avec des avions démodés, un entraînement médiocre et des tactiques faibles. En conséquence, les succès aériens alliés au-dessus de la Somme ne se répéteront pas et de lourdes pertes seront infligées par les Allemands. Lors de leur attaque à Arras, les Britanniques ont perdu 316 équipages aériens et les Canadiens ont perdu 114 contre 44 perdus par les Allemands. [85] Cela est devenu connu au Royal Flying Corps comme Bloody April. [86]

Offensive Nivelle Modifier

Le même mois, le commandant en chef français, le général Robert Nivelle, ordonna une nouvelle offensive contre les tranchées allemandes, promettant qu'elle mettrait fin à la guerre dans les 48 heures. L'attaque du 16 avril, baptisée offensive de la Nivelle (également connue sous le nom de deuxième bataille de l'Aisne, d'après la zone où l'offensive a eu lieu), sera forte de 1,2 million d'hommes, précédée d'un bombardement d'artillerie d'une semaine et accompagnée de chars. L'offensive s'est mal déroulée car les troupes françaises, avec l'aide de deux brigades russes, ont dû négocier un terrain accidenté et en pente ascendante par un temps extrêmement mauvais. [87] La ​​planification avait été disloquée par le retrait allemand volontaire à la ligne Hindenburg. Le secret avait été compromis et les avions allemands gagnaient la supériorité aérienne, rendant la reconnaissance difficile et par endroits, le barrage rampant se déplaçait trop vite pour les troupes françaises. [88] En une semaine, les Français ont subi 120 000 pertes. Malgré les pertes et sa promesse d'arrêter l'offensive si elle ne produisait pas de percée, Nivelle ordonna que l'attaque se poursuive en mai. [83]

Le 3 mai, la 2e division coloniale française fatiguée, vétérans de la bataille de Verdun, refuse les ordres, arrive ivre et sans armes. N'ayant pas les moyens de punir toute une division, ses officiers ne mettent pas immédiatement en œuvre des mesures sévères contre les mutins. Des mutineries ont eu lieu dans 54 divisions françaises et 20 000 hommes ont déserté. D'autres forces alliées ont attaqué mais ont subi des pertes massives. [89] Des appels au patriotisme et au devoir ont suivi, tout comme les arrestations et les procès en masse. Les soldats français sont revenus défendre leurs tranchées mais ont refusé de participer à une nouvelle action offensive. [90] Le 15 mai, Nivelle est démis de ses fonctions, remplacé par Pétain qui stoppe immédiatement l'offensive. [91] Les Français passeraient sur la défensive pendant les mois suivants pour éviter de lourdes pertes et restaurer la confiance dans le Haut Commandement français, tandis que les Britanniques assumaient une plus grande responsabilité. [92]

Corps expéditionnaire américain Modifier

Le 25 juin, les premières troupes américaines commencent à arriver en France, formant l'American Expeditionary Force. Cependant, les unités américaines n'entrèrent dans les tranchées en effectifs divisionnaires qu'en octobre. Les troupes entrantes avaient besoin de formation et d'équipement avant de pouvoir se joindre à l'effort, et pendant plusieurs mois, les unités américaines ont été reléguées pour soutenir les efforts. [93] Malgré cela, cependant, leur présence a fourni un coup de pouce bien nécessaire au moral des Alliés, avec la promesse de renforts supplémentaires qui pourraient faire pencher la balance des effectifs vers les Alliés. [94]

Offensive des Flandres Modifier

En juin, les Britanniques ont lancé une offensive en Flandre, en partie pour soulager les armées françaises sur l'Aisne, après que la partie française de l'offensive de Nivelle n'ait pas réussi à remporter la victoire stratégique qui avait été planifiée et que les troupes françaises aient commencé à se révolter. [92] L'offensive a commencé le 7 juin, avec une attaque britannique sur la crête de Messines, au sud d'Ypres, pour reprendre le terrain perdu lors des première et deuxième batailles de 1914. Depuis 1915, des sociétés spécialisées dans le creusement de tunnels du Royal Engineer avaient creusé des tunnels sous la crête. , et environ 500 t (490 tonnes longues) d'explosifs avaient été placées dans 21 mines sous les défenses allemandes.[95] Après plusieurs semaines de bombardement, les explosifs de 19 de ces mines ont explosé, tuant jusqu'à 7 000 soldats allemands. L'avance de l'infanterie qui a suivi s'est appuyée sur trois barrages rampants que l'infanterie britannique a suivis pour capturer le plateau et le côté est de la crête en une journée. Les contre-attaques allemandes sont défaites et le flanc sud du plateau de Gheluvelt est protégé de l'observation allemande. [96]

Le 11 juillet 1917, pendant Unternehmen Strandfest (Opération Beachparty) à Nieuport sur la côte, les Allemands ont introduit une nouvelle arme dans la guerre lorsqu'ils ont tiré un puissant agent vésiculeux au gaz de moutarde au soufre (croix jaune). Le déploiement de l'artillerie a permis d'utiliser de fortes concentrations de gaz sur des cibles sélectionnées. Le gaz moutarde était persistant et pouvait contaminer une zone pendant des jours, le refusant aux Britanniques, un facteur démoralisant supplémentaire. Les Alliés ont augmenté la production de gaz pour la guerre chimique, mais ont mis jusqu'à la fin de 1918 pour copier les Allemands et commencer à utiliser du gaz moutarde. [97]

Du 31 juillet au 10 novembre, la troisième bataille d'Ypres comprenait la première bataille de Passchendaele et a culminé avec la deuxième bataille de Passchendaele. [98] La bataille avait pour objectif initial de capturer les crêtes à l'est d'Ypres, puis d'avancer vers Roulers et Thourout pour fermer la principale voie ferrée alimentant les garnisons allemandes sur le front occidental au nord d'Ypres. En cas de succès, les armées du Nord devaient alors capturer les bases sous-marines allemandes sur la côte belge. Il a ensuite été limité à l'avancée de l'armée britannique sur les crêtes autour d'Ypres, car le temps exceptionnellement humide a ralenti la progression britannique. Le Corps canadien relève le IIe Corps de l'ANZAC et prend le village de Passchendaele le 6 novembre [99] malgré la pluie, la boue et de nombreuses victimes. L'offensive était coûteuse en main-d'œuvre pour les deux camps pour un gain de terrain relativement faible contre une résistance allemande déterminée, mais le terrain capturé était d'une grande importance tactique. Dans les périodes les plus sèches, l'avance britannique était inexorable et pendant le mois d'août exceptionnellement humide et pendant les pluies d'automne qui ont commencé début octobre, les Allemands n'ont remporté que des succès défensifs coûteux, ce qui a conduit les commandants allemands début octobre à entamer les préparatifs d'une retraite générale. . Les deux camps ont perdu au total plus d'un demi-million d'hommes au cours de cette offensive. [100] La bataille est devenue un synonyme parmi certains historiens révisionnistes britanniques pour un massacre sanglant et futile, tandis que les Allemands appelaient Passchendaele "le plus grand martyre de la guerre." [101]

Bataille de Cambrai Modifier

Le 20 novembre, les Britanniques lancèrent la première attaque massive de chars et la première attaque utilisant des tirs d'artillerie prévus (viser l'artillerie sans tirer avec les canons pour obtenir des données sur les cibles) à la bataille de Cambrai. [102] Les Alliés attaquent avec 324 chars (dont un tiers en réserve) et douze divisions, avançant derrière un bombardement d'ouragan, contre deux divisions allemandes. Les machines portaient des fascines sur leurs fronts pour combler les tranchées et les pièges à chars allemands de 13 pieds de large (4 m). Crochets spéciaux remorqués "chars grappin" pour arracher les barbelés allemands. L'attaque a été un grand succès pour les Britanniques, qui ont pénétré plus loin en six heures qu'au Troisième Ypres en quatre mois, au prix de seulement 4 000 pertes britanniques. [103] L'avance a produit un saillant maladroit et une contre-offensive allemande surprise a commencé le 30 novembre, qui a repoussé les Britanniques dans le sud et a échoué dans le nord. Malgré le renversement, l'attaque a été considérée comme un succès par les Alliés, prouvant que les chars pouvaient surmonter les défenses des tranchées. Les Allemands se sont rendu compte que l'utilisation de chars par les Alliés représentait une nouvelle menace pour toute stratégie défensive qu'ils pourraient mettre en place. La bataille avait également vu la première utilisation massive de l'allemand Stosstruppen sur le front occidental lors de l'attaque, qui a utilisé des tactiques d'infiltration d'infanterie pour pénétrer les défenses britanniques, contournant la résistance et avançant rapidement vers l'arrière britannique. [104]

Après l'attaque alliée réussie et la pénétration des défenses allemandes à Cambrai, Ludendorff et Hindenburg déterminèrent que la seule opportunité de victoire allemande résidait dans une attaque décisive le long du front occidental au printemps, avant que la main-d'œuvre américaine ne devienne écrasante. Le 3 mars 1918, le traité de Brest-Litovsk est signé et la Russie se retire de la guerre. Cela aurait maintenant un effet dramatique sur le conflit car 33 divisions ont été libérées du front de l'Est pour un déploiement à l'ouest. Les Allemands occupent presque autant de territoire russe en vertu des dispositions du traité de Brest-Litovsk que pendant la Seconde Guerre mondiale, mais cela limite considérablement le redéploiement de leurs troupes. Les Allemands ont obtenu un avantage de 192 divisions à l'ouest sur les 178 divisions alliées, ce qui a permis à l'Allemagne de retirer des unités de vétérans de la ligne et de les recycler en tant que Stosstruppen (40 divisions d'infanterie et 3 divisions de cavalerie ont été retenues pour les tâches d'occupation allemandes à l'est). [105]

Les Alliés manquaient d'unité de commandement et souffraient de problèmes de moral et d'effectifs, les armées britanniques et françaises étaient gravement épuisées et incapables d'attaquer au premier semestre, tandis que la majorité des troupes américaines nouvellement arrivées s'entraînaient encore, avec seulement six divisions complètes dans la ligne. [106] Ludendorff décide d'une stratégie offensive commençant par une grande attaque contre les Britanniques sur la Somme, pour les séparer des Français et les refouler vers les ports de la Manche. [107] [108] L'attaque combinerait les nouvelles tactiques des troupes d'assaut avec plus de 700 avions, [109] des chars et un barrage d'artillerie soigneusement planifié qui inclurait des attaques au gaz. [110] [111]

Offensives allemandes du printemps Modifier

L'opération Michael, la première des offensives allemandes du printemps, a presque réussi à séparer les armées alliées, avançant à portée de pilonnage de Paris pour la première fois depuis 1914. [112] À la suite de la bataille, les Alliés se sont mis d'accord sur l'unité. de commandement. Le général Ferdinand Foch est nommé commandant de toutes les forces alliées en France. Les Alliés unifiés étaient mieux à même de répondre à chacune des poussées allemandes et l'offensive s'est transformée en une bataille d'usure. [113] En mai, les divisions américaines ont également commencé à jouer un rôle croissant, remportant leur première victoire à la bataille de Cantigny. En été, entre 250 000 et 300 000 soldats américains arrivaient chaque mois. [114] Au total, 2,1 millions de soldats américains seront déployés sur ce front avant la fin de la guerre. [115] La présence américaine en augmentation rapide a servi de contrepoids au grand nombre de forces allemandes redéployées. [114]

Contre-offensives alliées Modifier

En juillet, Foch entame la deuxième bataille de la Marne, une contre-offensive contre le saillant de la Marne qui est éliminée en août. La bataille d'Amiens a commencé deux jours plus tard, avec des forces franco-britanniques dirigées par des troupes australiennes et canadiennes, ainsi que 600 chars et 800 avions. [116] Hindenburg a nommé le 8 août le « jour noir de l'armée allemande ». [117] Le 2e corps italien, commandé par le général Alberico Albricci, participe également aux opérations autour de Reims. [118] La main-d'œuvre allemande avait été gravement épuisée après quatre ans de guerre et son économie et sa société étaient soumises à une grande pression interne. Les Alliés alignèrent 216 divisions contre 197 divisions allemandes. [119] L'offensive des Cent Jours commençant en août s'est avérée la goutte finale et suite à cette série de défaites militaires, les troupes allemandes ont commencé à se rendre en grand nombre. [120] Alors que les forces alliées avançaient, le prince Maximilien de Bade a été nommé chancelier d'Allemagne en octobre pour négocier un armistice. Ludendorff a été expulsé et s'est enfui en Suède. [120] La retraite allemande se poursuit et la Révolution allemande met au pouvoir un nouveau gouvernement. L'armistice de Compiègne est rapidement signé, arrêtant les hostilités sur le front occidental le 11 novembre 1918, plus tard connu sous le nom de jour de l'armistice. [121] La monarchie impériale allemande s'est effondrée lorsque le général Groener, le successeur de Ludendorff, a soutenu le gouvernement social-démocrate modéré de Friedrich Ebert, pour prévenir une révolution comme celles de la Russie l'année précédente. [122]

La guerre le long du front occidental a conduit le gouvernement allemand et ses alliés à demander la paix malgré les succès allemands ailleurs. En conséquence, les termes de la paix ont été dictés par la France, la Grande-Bretagne et les États-Unis, lors de la Conférence de paix de Paris en 1919. Le résultat fut le Traité de Versailles, signé en juin 1919 par une délégation du nouveau gouvernement allemand. [125] Les termes du traité contraignaient l'Allemagne en tant que puissance économique et militaire. Le traité de Versailles rendit à la France les provinces frontalières d'Alsace-Lorraine, limitant ainsi les besoins en charbon de l'industrie allemande. La Sarre, qui formait la rive ouest du Rhin, serait démilitarisée et contrôlée par la Grande-Bretagne et la France, tandis que le canal de Kiel s'ouvrait au trafic international. Le traité a également profondément remodelé l'Europe de l'Est. Il a sévèrement limité les forces armées allemandes en limitant la taille de l'armée à 100 000 et en interdisant une marine ou une force aérienne. La marine a été envoyée à Scapa Flow en vertu des termes de la capitulation, mais a ensuite été sabordée en réaction au traité. [126]

Victimes Modifier

La guerre dans les tranchées du front occidental a laissé des dizaines de milliers de soldats mutilés et de veuves de guerre. La perte de vies sans précédent a eu un effet durable sur les attitudes populaires envers la guerre, entraînant plus tard une réticence des Alliés à poursuivre une politique agressive envers Adolf Hitler. [127] La ​​Belgique fait 30 000 morts civils et la France 40 000 (dont 3 000 marins marchands). [128] Les Britanniques ont perdu 16 829 civils morts, 1 260 civils ont été tués dans des attaques aériennes et navales, 908 civils ont été tués en mer et il y a eu 14 661 morts dans la marine marchande. [129] [130] Un autre 62.000 Belges, 107.000 Britanniques et 300.000 civils français sont morts en raison de causes liées à la guerre. [131]

Coûts économiques Modifier

L'Allemagne en 1919 était en faillite, les gens vivaient dans un état de semi-famine et n'avaient aucun commerce avec le reste du monde. Les Alliés occupèrent les villes rhénanes de Cologne, Coblence et Mayence, la restauration dépendant du paiement de réparations. En Allemagne, un mythe du coup de poignard dans le dos (Dolchstoßlegende) a été propagée par Hindenburg, Ludendorff et d'autres généraux vaincus, que la défaite n'était pas la faute du « bon noyau » de l'armée mais en raison de certains groupes de gauche en Allemagne qui ont signé un armistice désastreux, cela serait plus tard exploité par les nationalistes et la propagande du parti nazi pour excuser le renversement de la République de Weimar en 1930 et l'imposition de la dictature nazie après mars 1933. [132]

La France a perdu plus de victimes par rapport à sa population que toute autre grande puissance et le nord-est industriel du pays a été dévasté par la guerre. Les provinces envahies par l'Allemagne avaient produit 40 % du charbon français et 58 % de sa production d'acier. [133] Une fois qu'il était clair que l'Allemagne allait être vaincue, Ludendorff avait ordonné la destruction des mines en France et en Belgique. [134] Son objectif était de paralyser les industries du principal rival européen de l'Allemagne. Pour empêcher des attaques allemandes similaires à l'avenir, la France a ensuite construit une série massive de fortifications le long de la frontière allemande connue sous le nom de ligne Maginot. [135]


Le front occidental

Le front occidental était une ligne de front sinueuse de 700 kilomètres, allant de la côte de la mer du Nord à la frontière suisse et traversant (à divers moments) la Belgique, le nord-est de la France et le sud de l'Allemagne. Il a été le principal théâtre de combats de la Première Guerre mondiale et a été le théâtre de plusieurs batailles majeures, dont la Somme, Verdun et Passchendaele.

Bien que le nombre de morts des batailles du front occidental ne soit jamais connu avec précision, au moins quatre millions d'hommes y ont été tués. Malgré des tentatives fréquentes et intensives pour briser la ligne ou repousser l'ennemi, le front occidental est resté relativement statique jusqu'en 1918.

La façade prend forme

Le front occidental a commencé à prendre forme à l'automne 1914 après l'arrêt de l'avancée allemande dans le nord de la France lors de la bataille de la Marne. Les Allemands se replient ensuite sur l'Aisne, où ils creusent un réseau de tranchées pour consolider et maintenir leur position.

Croyant que les Allemands attendaient des renforts et préparaient un nouvel assaut sur le territoire français, les Alliés ont rendu la pareille en commençant la construction de leur propre système de tranchées.

Au cours des semaines suivantes, les deux parties ont étendu leurs systèmes de tranchées plus au nord. Ils ont tenté de se déborder en atteignant d'abord la côte de la mer du Nord. Leur objectif était d'empêcher une avancée ennemie, de sécuriser les lignes de ravitaillement et de prendre le contrôle des principaux ports et zones industrielles françaises.

Ypres

Si la bataille de la Marne donne naissance au front occidental, la première bataille d'Ypres (novembre 1914) est le premier véritable test du front et de sa stabilité défensive.

Sur ordre personnel du Kaiser, les généraux allemands lancèrent un assaut massif sur la ligne alliée, utilisant les divisions de leur infanterie et de leur cavalerie les plus expérimentées. L'attaque est repoussée au prix de plus de 40 000 hommes.

À la fin de 1914, la ligne de tranchée du front occidental avait atteint plus des deux tiers de sa longueur finale.

La ligne imperméable

Après Ypres, il est devenu clair que le front occidental n'allait pas être percé ou repoussé sans un effort considérable. Les commandants des deux côtés ont commencé à développer de grands plans pour briser la ligne ou pour déjouer et déborder l'ennemi.

Au fil des semaines et au début de 1915, la ruée des enrôlements dans le pays a permis d'envoyer des centaines de milliers de renforts dans la région. Au début de 1915, de nombreuses parties du front occidental étaient remplies de soldats des deux côtés du «no man's land». Ce poids du nombre a contribué à l'impénétrabilité du front et à l'impasse qui s'est développée jusqu'en 1915.

Stratégie allemande

Les premières défaites de l'Allemagne dans le nord de la France ont également façonné son approche tactique. Déterminés à tenir bon dans le nord de la France, les stratèges militaires allemands ont adopté des positions défensives. La victoire, pensaient-ils, serait gagnée par le côté qui pourrait mieux résister aux assauts et perdre moins d'hommes.

En conséquence, les planificateurs militaires allemands ont abandonné le plan Schlieffen et ont adopté une stratégie d'attrition, visant à infliger la mort et des blessures au plus grand nombre d'hommes alliés possible. (Le chef d'état-major allemand, Erich von Falkenhayn, a déclaré que son objectif était de « saigner la France à blanc »).

La conséquence de cela était que l'Allemagne a lancé moins d'assauts majeurs en 1915. Ils se sont plutôt appuyés sur des armes comme l'artillerie et les gaz toxiques pour affaiblir et affaiblir le personnel allié.

Stratégie alliée

Les généraux alliés, en revanche, voulaient expulser les soldats allemands du nord de la France et de la Belgique. Pour cette raison, ils se sont davantage engagés dans les offensives sur le champ de bataille et dans les tentatives de pénétration du front.

Les troupes alliées ont tenté de pénétrer la ligne allemande à Champagne et à Loos au cours de l'automne 1915. Contre des positions fortifiées avec de l'artillerie et des mitrailleuses, cela s'est avéré presque impossible.

Verdun

Falkenhayn changea de tactique au début de 1916, espérant attirer l'armée française dans une gigantesque bataille d'où elle ne pourrait ni reculer ni se retirer. Son objectif était d'infliger un maximum de pertes aux Français et de saper ce moral.

Pour cette confrontation, le commandant allemand a choisi Verdun, une petite ville près d'une section fortement fortifiée de la frontière franco-allemande. La bataille de Verdun, qui a commencé en février 1916, a été la plus longue et la deuxième bataille la plus meurtrière de la Première Guerre mondiale, faisant entre 750 000 et 1 000 000 de vies. Il s'est terminé sans vainqueur décisif ni résultat stratégique.

La Somme

La bataille de la Somme (juillet à novembre 1916) fut encore plus meurtrière. Avec de nombreux commandants français occupés à Verdun, l'assaut de la Somme a été planifié et dirigé par les Britanniques, en particulier le général Sir Douglas Haigh.

Cette campagne devait faire partie d'une offensive simultanée à trois, avec les Russes attaquant sur le front de l'Est et les Italiens par le sud. Mais le choix du lieu, la rivière Somme, était problématique. Les Allemands étaient protégés par un système complet de tranchées et de bunkers, ainsi que par des défenses sur une position élevée.

L'assaut de la Somme a commencé par un barrage d'artillerie qui a duré sept jours et utilisé plus d'un million d'obus. Cet assaut n'a pas anéanti ou repoussé les Allemands, qui l'ont assis dans des bunkers profonds. Il n'a pas non plus réussi à détruire les masses de barbelés éparpillés devant les tranchées allemandes.

A 7h30 le 1er juillet, plus de 120 000 soldats britanniques sautent de leurs tranchées et avancent sur la ligne allemande. Ils s'attendaient à trouver des tranchées oblitérées et des Allemands morts, mais ont plutôt été accueillis par des tirs de mitrailleuses, d'obus d'artillerie, de mortiers et de grenades.

Dans le massacre à venir, plus de 50 000 soldats ont été tués en une seule période de 24 heures. Ce fut le jour le plus meurtrier de l'histoire militaire britannique.

Le point de vue d'un historien :
« À la fin de 1914, les combats sur le front occidental avaient coûté 667 000 victimes à l'Allemagne, aux Français 995 000, aux Britanniques 96 000 et aux Belges 50 000. L'ancienne armée britannique professionnelle avait pratiquement cessé d'exister… Les Alliés, qui organisaient désormais l'essentiel des attaques, adoptèrent une stratégie d'attrition, ce que le général Sir Douglas Haig appela « épuiser » l'ennemi, et Joffre qualifia de « grignotage '. Cette stratégie, poursuivie par des assauts massifs sur le front, a fait des centaines de milliers de victimes. Le front occidental est devenu un grand charnier.
Priscilla M. Roberts

1. Le front occidental a été le principal théâtre de la Première Guerre mondiale, une ligne de 700 kilomètres allant de la Suisse à la mer du Nord.

2. Elle a pris forme à la fin de 1914, alors que les combats dans le nord de la France s'arrêtaient et que les deux camps tentaient de déborder l'autre.

3. Avec le temps, le front occidental est devenu une longue ligne de tranchées, de fortifications et de défenses traversant l'Europe occidentale.

4. La plupart des grandes batailles de la guerre – et donc la plupart de ses victimes – se sont déroulées le long du front occidental.

5. Percer le front occidental était un objectif essentiel des planificateurs militaires des deux côtés. Ces offensives étaient souvent trop ambitieuses, mal planifiées et gaspilleuses d'hommes et de ressources.


Tués, blessés et portés disparus

Les pertes subies par les participants à la Première Guerre mondiale ont éclipsé celles des guerres précédentes : quelque 8 500 000 soldats sont morts des suites de blessures et/ou de maladies. Le plus grand nombre de victimes et de blessures ont été infligées par l'artillerie, suivie par les armes légères, puis par les gaz toxiques. La baïonnette, sur laquelle l'armée française d'avant-guerre comptait comme arme décisive, a en fait fait peu de victimes. La guerre est de plus en plus mécanisée à partir de 1914 et fait des victimes même quand rien d'important ne se passe. Même par une journée calme sur le front occidental, plusieurs centaines de soldats alliés et allemands sont morts. La plus lourde perte de vie en une seule journée s'est produite le 1er juillet 1916, lors de la bataille de la Somme, lorsque l'armée britannique a subi 57 470 pertes.

Sir Winston Churchill a décrit un jour les batailles de la Somme et de Verdun, qui étaient typiques de la guerre des tranchées dans leur massacre futile et aveugle, comme étant menées entre des murs doubles ou triples de canons alimentés par des montagnes d'obus. Dans un espace ouvert entouré de masses de ces canons, un grand nombre de divisions d'infanterie sont entrées en collision. Ils se sont battus dans cette position dangereuse jusqu'à ce qu'ils tombent dans un état d'inutilité. Ensuite, ils ont été remplacés par d'autres divisions. Tant d'hommes ont été perdus dans le processus et brisés au point d'être méconnaissables qu'il y a un monument français à Verdun pour les 150 000 morts non localisés qui sont supposés être enterrés à proximité.

Ce genre de guerre rendait difficile la préparation de listes de victimes précises. Il y eut des révolutions dans quatre des pays belligérants en 1918, et l'attention des nouveaux gouvernements fut détournée du sinistre problème des pertes de guerre. Un tableau des pertes complètement précis peut ne jamais être compilé. Les meilleures estimations disponibles des pertes militaires de la Première Guerre mondiale sont rassemblées dans le tableau 4.

Forces armées mobilisées et victimes de la Première Guerre mondiale*
* Tel que rapporté par le Département de la Guerre des États-Unis en février 1924. Victimes aux États-Unis telles que modifiées par le Centre des services statistiques, Bureau du secrétaire à la Défense, 7 novembre 1957.
pays forces totales mobilisées tué et mort blessés prisonniers et disparus pertes totales pourcentage des forces mobilisées en pertes
Puissances alliées et associées
Russie 12,000,000 1,700,000 4,950,000 2,500,000 9,150,000 76.3
Empire britannique 8,904,467 908,371 2,090,212 191,652 3,190,235 35.8
La France 8,410,000 1,357,800 4,266,000 537,000 6,160,800 73.3
Italie 5,615,000 650,000 947,000 600,000 2,197,000 39.1
États Unis 4,355,000 116,516 204,002 4,500 323,018 8.1
Japon 800,000 300 907 3 1,210 0.2
Roumanie 750,000 335,706 120,000 80,000 535,706 71.4
Serbie 707,343 45,000 133,148 152,958 331,106 46.8
la Belgique 267,000 13,716 44,686 34,659 93,061 34.9
Grèce 230,000 5,000 21,000 1,000 27,000 11.7
le Portugal 100,000 7,222 13,751 12,318 33,291 33.3
Monténégro 50,000 3,000 10,000 7,000 20,000 40.0
le total 42,188,810 5,142,631 12,800,706 4,121,090 22,064,427 52.3
Pouvoirs centraux
Allemagne 11,000,000 1,773,700 4,216,058 1,152,800 7,142,558 64.9
Autriche-Hongrie 7,800,000 1,200,000 3,620,000 2,200,000 7,020,000 90.0
Turquie 2,850,000 325,000 400,000 250,000 975,000 34.2
Bulgarie 1,200,000 87,500 152,390 27,029 266,919 22.2
le total 22,850,000 3,386,200 8,388,448 3,629,829 15,404,477 67.4
Somme finale 65,038,810 8,528,831 21,189,154 7,750,919 37,468,904 57.5

Des incertitudes similaires existent quant au nombre de morts civiles attribuables à la guerre. Il n'y avait pas d'agences établies pour tenir des registres de ces décès, mais il est clair que le déplacement des peuples par le mouvement de la guerre en Europe et en Asie Mineure, accompagné comme ce fut en 1918 par l'épidémie de grippe la plus destructrice de l'histoire, conduit à la mort d'un grand nombre. Il a été estimé que le nombre de morts civiles attribuables à la guerre était supérieur aux pertes militaires, soit environ 13 000 000. Ces décès de civils ont été en grande partie causés par la famine, l'exposition, la maladie, les rencontres militaires et les massacres.


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